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 15/08/2020 Tlaxcala, the international network of translators for linguistic diversity Tlaxcala's Manifesto  
English  
 CULTURE & COMMUNICATION 
CULTURE & COMMUNICATION / Les clans juifs irakiens rivaux qui ont changé le visage de Shanghai
Note de lecture du livre de Jonathan Kaufman sur « Les derniers rois de Shanghai »
Date of publication at Tlaxcala: 18/07/2020
Original: The rival Iraqi Jewish clans who changed the face of Shanghai
Book review of Jonathan Kaufman’s ‘The Last Kings of Shanghai’


Les clans juifs irakiens rivaux qui ont changé le visage de Shanghai
Note de lecture du livre de Jonathan Kaufman sur « Les derniers rois de Shanghai »

Tzach Yoked צח יוקד

Translated by  Fausto Giudice Фаусто Джудиче فاوستو جيوديشي

 

Les Sassoon  et les Kadoorie*   ont créé d'énormes empires commerciaux concurrents, ont contribué à ouvrir la Chine à l'Occident et ont aidé les réfugiés juifs à Shanghai pendant la Shoah - mais leurs destins ont été très différents, comme le révèle un nouveau livre

 

Elly Kadoorie et Victor Sassoon. Image de Nino Biniashvili

 

Les chefs étaient français, les managers suisses, les musiciens de jazz américains. Dans les années 1930, le Majestic était l'hôtel le plus luxueux d'Asie. Les grands de ce monde faisaient escale à Shanghai juste pour y passer une nuit. Des célébrités internationales ont fait de cet hôtel rutilant une étape régulière de leurs voyages dans la région.

Mais un autre hôtel - le Cathay - a été construit dans la ville, et du jour au lendemain, le Majestic est devenu un lieu de seconde classe. Au Cathay, les tapis furent importés de France, les tapis du Japon, les fauteuils de l'Inde. Des lustres en cristal ornaient les couloirs, et un spectaculaire plafond en mosaïque accueillait les visiteurs dans le hall. Le Cathay était « l'un des palaces les plus luxueux du monde, rivalisant avec les meilleurs de Manhattan », claironnait le magazine Fortune en 1935.

La bataille entre les deux hôtels de luxe incarnait la rivalité entre leurs propriétaires : deux riches familles qui géraient toutes deux des empires économiques à Shanghai. Elles avaient également un autre point commun : leurs racines étaient dans la communauté juive de Bagdad.

Les familles Sassoon et Kadoorie étaient deux dynasties, liées par le sang, qui avaient immigré en Chine un siècle plus tôt et y avaient établi des entreprises florissantes. Elles possédaient des édifices prestigieux et contrôlaient un large éventail d'industries - du gaz et des infrastructures aux banques, en passant par un casino et, dans le cas de l'une d'entre elles, le commerce local de l'opium. Elles ont transformé Shanghai en une Mecque internationale du tourisme, du commerce et des loisirs pendant l'entre-deux-guerres. Elles ont changé le visage de la ville - et de la Chine.

Les Sassoon  et les Kadoorie   « ont joué un rôle important dans l'ouverture de la Chine sur le monde », explique le journaliste et écrivain Jonathan Kaufman, dont le livre récemment publié, « The Last Kings of Shanghai », raconte l'histoire des deux familles

« Dans les années 1920 et 1930 », écrit Kaufman, « les Chinois de la classe moyenne et riches ont afflué à Shanghai, attirés par les opportunités économiques et une vie qu'on ne trouvait nulle part ailleurs en Chine : grands magasins, hôtels, boîtes de nuit et casinos de jeux glamoureux ». La ville que les Sassoon et les Kadoorie ont contribué à façonner « a inspiré et permis à une génération d'hommes d'affaires chinois de devenir des capitalistes et des entrepreneurs prospères ».

Kaufman, ancien reporter et rédacteur en chef du Boston Globe, du Wall Street Journal et de Bloomberg, et actuellement directeur de l'école de journalisme de la Northeastern University, a passé six ans à travailler sur ce livre, parcourant le monde pour fouiller dans les archives et parler à des parents, des connaissances et des représentants du gouvernement chinois, afin de retracer l'histoire des deux familles.

En fin de compte, le sort de chacune d'entre elles a été très différent. Les Sassoon ont subi une chute douloureuse, ont perdu la plupart de leur fortune dans la révolution communiste, ont quitté la Chine, et ont abandonné le monde des affaires. Les Kadoorie   s'enfuirent à Hong Kong, se reconstruisirent et sortirent plus forts que jamais, tant en termes de richesse que d'influence. La famille a maintenu son statut sur le continent au fil des ans, en partie en cultivant des liens avec le régime communiste et en s'abstenant de le critiquer en public. « Votre famille a toujours été une amie de la Chine », aurait dit un collaborateur du président chinois Xi Jinping à Michael Kadoorie, l'actuel chef de famille.

Au milieu des multiples révolutions qu'a connues la Chine moderne, les Kadoorie se sont toujours efforcés de faire preuve de prudence afin de préserver leur position. Au fur et à mesure que la Chine s'est ouverte au monde - dans le Shanghai de l'entre-deux-guerres, à Hong Kong sous l'autorité britannique et dans toute la Chine, après l'établissement de relations avec l'Occident à la fin des années 1970 - ils se sont épanouis, devenant la famille occidentale la plus riche du pays. Leur succès continu est dans une large mesure un baromètre de l'ouverture globale de la Chine sur le monde. Aujourd'hui, avec la montée du nationalisme chinois et la détérioration de la situation politique à Hong Kong, l'avenir de la famille est à nouveau mis à l'épreuve.

 Michael Kadoorie (second from left) with the David Li (fourth from left), chairman of the Bank of East Asia, and other guests, in 2010.

Michael Kadoorie (deuxième à paartir de la gauche) avec David Li (quatrième à partir de la gauche), président de la  Bank of East Asia, et d'autres hôtes, en 2010. Photo: Shanghai Daily - Imaginechina /

Rançon pour les Turcs

L'histoire commence avec les Sassoon, une famille aristocratique qui a vécu à Bagdad pendant 800 ans et qui était l'une de ses plus riches familles. En raison de son statut social, politique et économique, qui dépassait largement les limites de la communauté juive, le chef de famille s'est vu attribuer le titre de « Nasi » - un terme hébreu qui signifie "Prince des Juifs" - par l'Empire ottoman.

« Au XVIIIe siècle, Bagdad était un carrefour commercial, les gens venaient de tout le Moyen-Orient, même de Chine3, raconte Kaufman à Haaretz dans un récent entretien téléphonique depuis son domicile, près de Boston. « Et tous ces gens passaient par la maison des Sassoon , car ils savaient qu'ils étaient les plus importants commerçants de Bagdad ».

Mais des centaines d'années de succès économique et d'intégration sociale ont pris fin un matin de 1829. David Sassoon, qui avait 37 ans et avait été préparé dès son enfance à hériter de la direction de l'empire familial, a été enlevé et emprisonné par les autorités ottomanes à Bagdad. Elles ont menacé de le pendre si la famille ne payait pas une forte rançon pour sa libération.

« Désespérément à la recherche d'argent pour relancer une économie qui s'effondrait, les Turcs ont commencé à harceler et à emprisonner les Sassoon  et d'autres juifs riches, exigeant une rançon », écrit Kaufman.

Le harcèlement a porté un coup dévastateur à la famille. Les Sassoon ont perdu leur richesse et leur influence et ont décidé de tout quitter et de recommencer à zéro, ailleurs. David Sassoon croyait en l'intégrité et la décence des Britanniques, note Kaufman, et après que sa famille eut payé la rançon pour le libérer, il a décidé de déménager avec sa femme et leurs huit enfants à Bombay (aujourd'hui Mumbai), où les Britanniques ouvraient des routes commerciales. D'autres Juifs lui emboîtent le pas. Sassoon devient anglophile, étudie l'histoire britannique, engage un tuteur pour enseigner l'anglais à ses enfants et fait même traduire le texte de « God Save the Queen » dans sa langue maternelle, le judéo-arabe, de l'arabe écrit en hébreu.

Kaufman : « Quand David Sassoon a dû tout recommencer à Bombay, puis en Chine, c'était presque shakespearien. Ce n'était pas une situation où quelqu'un doit partir de rien financièrement et monter en grade. C'est quelqu'un qui a perdu son pouvoir royal. Quelqu'un qui était incroyablement puissant et influent a tout perdu et veut maintenant le récupérer. Une partie de ce qui a motivé les Sassoon , c’était le désir de récupérer ce qu'ils avaient eu autrefois ».

En Inde, Sassoon a prospéré encore plus qu'il ne l'avait fait à Bagdad. Il a acheté et vendu, importé et négocié du coton, de la laine, de l'or et de l'argent, et a exploité ses relations et son expérience commerciale inégalée pour devenir un pont important entre le monde commercial traditionnel du Moyen-Orient et le système économique mondial qui se développait sous les auspices de l'Empire britannique. Il a été salué par le gouverneur britannique de Bombay comme « le premier de nos marchands non européens en termes de richesse et de responsabilité ».

Au milieu du XIXe  siècle, les Sassoon  ont commencé à faire des affaires avec un autre produit, qui leur rapportait un rendement financier particulièrement élevé et qui est rapidement devenu leur principale source de revenus : l'opium. Près d'un tiers du commerce de Bombay à l'époque était lié à l'exportation d'opium de l'Inde vers la Chine, ainsi que vers d'autres pays, dit Kaufman, ajoutant qu'un Chinois sur dix était dépendant de cette drogue. Après la mort de David, son fils Elias a développé le commerce de la drogue, et en 1870, les Sassoon contrôlaient pas moins de 70 % des exportations d'opium de l'Inde et jouissaient de droits exclusifs pour cultiver cette substance dans de nombreuses fermes du pays.

« À l'époque, l'opium était légal dans cette partie du monde », explique Kaufman. « En tant qu'homme d'affaires, David Sassoon a vu l'opportunité et a commencé à s'intéresser au commerce de l'opium parce que c'était comme le commerce des articles en cuir ou du coton. Mais il est devenu évident que l'opium était beaucoup plus rentable ».

Cependant, la situation n'était pas si simple, poursuit-il : « Les Sassoon savaient à quel point l'opium était dangereux. Personne dans la famille n'a jamais consommé d'opium, et dans de nombreux cas, ils ont licencié les employés chinois qui étaient dépendants de cette drogue ».

Victor Sassoon and friends. During World War II, “Elly Kadoorie told him, ‘Victor, you have to stop being the playboy, you have to take the lead here, you have to help those refugees.”

Victor Sassoon le Magnifique, en bonne compagnie. Photo DeGolyer Library, Southern Methodist University

En même temps, il y avait des gens en Angleterre, surtout des missionnaires mais aussi d'autres groupes, qui demandaient que l'opium soit interdit. Pourtant, selon Kaufman, « il est clair pour moi, en lisant les documents de leurs archives, que les Sassoon , comme les hommes d'affaires et les dirigeants britanniques, considéraient les Chinois comme des citoyens de seconde zone, de sorte que la dévastation que l'opium infligeait aux personnes dépendantes n'avait pas d'importance, puisque c’étaient des Chinois ».

Dans le cas des Sassoon , résume-t-il, « le bilan moral qu’on peut faire est qu'ils savaient qu'ils vendaient un produit qui créait une dépendance et causait de grands dégâts, mais que c'était légal et ils ont donc décidé d'aller de l'avant ».

En effet, la famille a combattu l'intention des autorités britanniques de mettre l'opium hors la loi.

« Sous la pression des groupes anti-opium, le gouvernement britannique a mis en place une Commission royale de l'opium en Inde en 1893 », écrit Kaufman. « Témoignant devant la commission, les représentants des Sassoon ont insisté sur le fait que, s'il était utilisé avec modération, l'opium était sans danger. C'était « une simple activité de divertissement pour les classes supérieures », a déclaré un dirigeant des Sassoon, tandis qu'un autre a ajouté que « si l'opium était consommé avec modération, il était très bénéfique » ... En effet, «  les Chinois qui fument ou qui boivent de l'opium se comportent mieux, sont plus silencieux et beaucoup plus raisonnables que ceux qui sont accros aux boissons alcoolisées », ont déclaré les Sassoon ».

Dans leur effort pour bloquer la mise hors la loi de l'opium, les Sassoon sont allés jusqu'à l'héritier présomptif du trône britannique, le futur roi Edward VII (1901-10). Des membres de la famille ont pris part à des croisières du prince, dans divers endroits, le divertirent, lui fournirent ses mets préférés et passèrent des nuits à des jeux de cartes et des soirées dansantes.

« Plus important encore, poursuit Kaufman, ils ont aidé à couvrir ses dettes de jeu », en partie en permettant au prince d'acquérir des stocks d'opium en Inde et « de récolter un bénéfice le revendant à Shanghai » . En fait, « la famille lui a fait gagner tellement d'argent qu'il a plaisanté en disant qu'il devrait faire de Reuben Sassoon [...]son Chancelier de l'Échiquier, le secrétaire au Trésor de la Grande-Bretagne ».

Reuben, le fils de David, ne fut pas nommé chancelier de l’échiquier, mais les Sassoon rejoignirent officiellement l'aristocratie britannique en recevant des titres de chevalier et des invitations à des événements exclusifs en présence de la famille royale et des chefs de gouvernement. Mais tout cela n'a servi à rien : en 1906, le Parlement britannique interdit la vente d'opium en Chine. Cette voie étant fermée, l'activité de la famille Sassoon se tourne principalement vers l'hôtellerie et la construction de gratte-ciels à Shanghai. Une exception : l'investissement dans une banque ayant des succursales à Shanghai et à Hong Kong, qui allait devenir l'une des plus grandes banques du monde : HSBC.

Jonathan Kaufman.

Jonathan Kaufman. Photo Northeastern University

Cacher chinois

Les Sassoon  ont été les premiers à passer de Bagdad à Shanghai, souligne Kaufman. Dès que David Sassoon s'est installé dans la ville, dans les années 1840, il a créé de toutes pièces une communauté juive locale, devenant ainsi un ministère de l'absorption des immigrants à lui tout seul [allusion au ministère israélien de l’Immigration et de l’Absorption, aussi appelé de l’Alya et de l’Intégration, NdT]

Kaufman : « David Sassoon ne se contente pas de créer des écoles, mais il dit aux parents de Bagdad : « Envoyez-moi vos enfants, vos adolescents, je les éduquerai, je m'assurerai qu'ils aient une synagogue où aller, s'ils tombent malades, j'ai un hôpital où ils peuvent aller, s'ils meurent, je m'assurerai qu'ils aient un enterrement juif ». C'est un bon coup pour les affaires ».

En effet, un flux constant de jeunes juifs a été envoyé par leurs familles en Irak pour travailler dans les entreprises de Sassoon. Les Sassoon ont même fait venir des abatteurs rituels à Shanghai, pour enseigner aux bouchers chinois les techniques de casherout afin que les employés de la famille puissent disposer de nourriture conforme. De fait, comme au départ tous les Juifs qui arrivaient à Shanghai travaillaient pour lui, le mot chinois pour désigner les travailleurs juifs était ‘Sassoon’ ».

En plus de créer une communauté organisée pour eux, le fait d'employer des Juifs de Bagdad a été payant pour la famille Sassoon, car cela leur a permis de préserver des secrets commerciaux dans un milieu très compétitif. À l'époque, les Sassoon écrivaient en judéo-arabe, note Kaufman - un langage que peu de non-juifs et d'autres juifs dans le monde connaissaient, semblable à un « code secret » avec lequel ils pouvaient communiquer confidentiellement entre eux et avec leurs employés.

À la fin du XIXe  siècle, la communauté juive en Chine comptait plusieurs centaines de personnes, dont la quasi-totalité avait débuté dans le pays dans l'une des entreprises de Sassoon. L'un de ces arrivants était Elly Kadoorie, qui, en quelques années, allait devenir le plus grand rival commercial de la famille Sassoon.

Parent éloigné des Sassoon, Kadoorie avait 15 ans lorsqu'il est arrivé à Hong Kong en provenance d'Irak en 1880. Son père venait de mourir, et la détresse économique a poussé sa mère à contacter la famille Sassoon dans l'espoir qu'ils emploieraient son fils. La famille l'a pris sous son aile et lui a donné un emploi d'apprenti commis dans l'une de ses entreprises à Hong Kong.

Après quelques années d'acclimatation et de petits boulots, Kadoorie décide de se mettre à son compte. Avec 500 dollars de Hong Kong en main, qu'il a empruntés à son frère aîné (qui, comme lui, avait été envoyé en Chine pour travailler avec les Sassoon), il a adopté le nom d'E.S. Kelly pour dissimuler ses racines juives et a créé une société de courtage en bourse avec deux partenaires.

Un tournant important s'est produit lorsqu'il a eu 32 ans et qu'il a épousé Laura Mocatta, issue d'une famille juive établie en Grande-Bretagne.

« Laura a permis à Elly [qui vivait à Hong Kong] d'entrer dans le monde de la société londonienne. Ils ont élevé leurs deux garçons comme des Britanniques, de leurs noms - Lawrence et Horace - à leurs pensionnats anglais, jusqu'au manoir qu'ils allaient acheter à Londres », écrit Kaufman.

En 1901, Kadoorie se sent assez confiant pour changer le nom de sa société en Elly Kadoorie & Sons. C'est également à cette époque qu'il a fait son meilleur investissement : dans des entreprises de caoutchouc en Asie du Sud-Est. Le caoutchouc était très demandé pour les pneus dans l'industrie automobile américaine alors en pleine expansion. D'un petit négociant en valeurs mobilières, il est devenu un homme d'affaires prospère, d'une situation aisée, il est passé au statut de millionnaire.

Dans les années 1920, il a déménagé de Hong Kong à Shanghai et a construit pour sa famille une maison qui était le plus grand domaine de la ville. Connue sous le nom de Marble Hall et conçue dans le style du château de Versailles, la maison Kadoorie disposait d'une salle à manger pouvant accueillir 50 personnes, d'un parking pour la flotte familiale de Rolls Royce et d'une salle de bal de la taille d'un terrain de football avec un plafond de 25 mètres de haut. Plus loin dans la rue, Kadoorie achète une maison privée, la démolit et construit le resplendissant hôtel Majestic. C'était « le meilleur et le plus chic hôtel d'Asie », se vantait-il, jusqu'à ce que le Cathay de la famille Sassoon l'éclipse.

Kaufman dit, à propos de tous ces projets de construction époustouflants : « Les Kadoorie   sont nés de rien. Je pense que c'était leur façon d'annoncer leur arrivée et de montrer qu'ils étaient influents. Ils avaient le plus grand manoir de Shanghai, ce qui signifie que lorsque Charles Lindbergh s'est envolé pour Shanghai, ils ont donné une fête pour lui. C'est probablement ce qu'ils ont appris en voyageant en Angleterre : que beaucoup d'affaires se faisaient dans un cadre social. Le fait que les Kadoorie   et les Sassoondirigeaient les meilleurs hôtels et organisaient les meilleures fêtes était un moyen de se rapprocher des élites. Quand vous regardez les journaux privés des Britanniques, ce que j'ai découvert, c'est qu'ils étaient profondément antisémites. Et comment les Sassoon  et les Kadoorie   font-ils face à cela ? Ils pourraient se mettre en colère, mais au lieu de cela, ils décident de donner les meilleures fêtes, les meilleurs divertissements, [en pensant] que nous allons travailler avec ces gens et les forcer à dîner avec nous et à faire des affaires avec nous. Ils deviennent le centre de la vie sociale à Shanghai, c'est une façon d'étendre leur influence ».

Elly Kadoorie with sons Lawrence, left, and Horace. Elly’s commitment to the Jews reached a peak in the late 1930s, when ships with hundreds of refugees from Germany began arriving in Shanghai harbor.

Elly Kadoorie avec ses fils Lawrence, à gauche, and Horace. Photo Hong Kong Heritage Project / Penguin Random House

Avec leurs hôtels de luxe et leurs soirées à paillettes, les Sassoon et les Kadoorie ont contribué de manière décisive à faire de Shanghai une ville vivante, attrayante et colorée, une sorte de croisement entre New York et Paris, Monte Carlo et Londres. Kaufman cite le journal du fils d'Elly, Lawrence Kadoorie, écrit des années plus tard : « Il n'y a jamais eu et il n'y aura jamais une autre ville comme Shanghai entre les deux guerres. Une ville de contrastes extrêmes, combinant les attributs de l'Orient et de l'Occident... Shanghai était un endroit où l'on pouvait danser toute la nuit, faire de l'équitation à 6 heures du matin, travailler toute la journée et pourtant ne pas se sentir fatigué ».

Mais le portefeuille d'investissement de la famille Kadoorie ne se limitait pas aux hôtels de luxe et aux gratte-ciels prestigieux. Elly Kadoorie a été l'un des premiers à identifier le vaste potentiel latent de la Chine, et dans une large mesure de Hong Kong, et a commencé à y investir dans les infrastructures. Celles-ci comprenaient les chemins de fer, les sociétés minières et surtout China Light and Power, qu'il a créée avec des investisseurs chinois, explique Kaufman. La société a fourni - et continue de fournir - de l'énergie au sud de la Chine et à une grande partie de Hong Kong. À Shanghai, Kadoorie a fait quelque chose de similaire, en investissant dans des sociétés gazières, des entreprises de construction et des transports. Il a cru au potentiel de croissance de la ville et a décidé, à juste titre, d'investir dans ses infrastructures.

Recrutement de Chaplin

L'une des sections les plus surprenantes du livre de Kaufman concerne les attitudes très différentes des chefs des deux familles à l'égard du mouvement sioniste alors en plein développement. L'approche de chacun a été fortement influencée par la façon dont il s'est hissé au sommet.

« Les Sassoon  sont issus de cette lignée presque royale », dit l'auteur, et ils se sont immédiatement mis en rapport avec l'élite chinoise. Tout au long de l'histoire juive, poursuit-il, « certains juifs regardent autour d'eux dans différentes situations et réalisent qu'ils veulent être du côté des impérialistes et des colonisateurs. En Angleterre, les Sassoon  deviennent amis avec le prince de Galles, ils possèdent des manoirs et des châteaux, ils sont devenus partie intégrante de la société britannique. Ils travaillent ensuite pour le Premier ministre, ils sont amis avec Winston Churchill. Je pense que c'est le choix que les Sassoon ont fait, et que cela leur a rapporté énormément ».

Le judaïsme n'a apparemment pas joué un grand rôle dans la vie de Victor Sassoon, le petit-fils de David, qui dirigeait les entreprises familiales à Shanghai dans l'entre-deux-guerres, pas plus que le destin du mouvement sioniste, note Kaufman.

En revanche, Elly Kadoorie se sentait comme un apatride. Ses demandes pour obtenir la citoyenneté britannique ont été rejetées à maintes reprises : En effet, ce n'est que près de 50 ans après son départ de Bagdad qu'il a obtenu la citoyenneté tant convoitée, ainsi qu'un titre de chevalier. « Il est attiré par le sionisme comme tant de juifs l'ont été, en ce sens qu'il était un homme sans pays », dit Kaufman. « Il voyait le sionisme comme un moyen de protéger les Juifs et de leur donner la sécurité qui lui manquait personnellement et qui manquait aux Juifs du monde entier ».

La famille Kadoorie a finalement beaucoup contribué à l'entreprise sioniste, et a même persuadé le gouvernement chinois de soutenir la déclaration Balfour. Le Lycée agricole Kadoorie, en Basse-Galilée, a été construit grâce à des fonds provenant de la succession du frère d'Elly, Sir Ellis Kadoorie.

L'engagement d'Elly Kadoorie envers ses frères a atteint un sommet dans la seconde moitié des années 1930, lorsque des navires transportant des centaines de réfugiés juifs d'Allemagne ont commencé à arriver dans le port de Shanghai - la seule ville qui acceptait de les accueillir à l'époque. Il a exhorté les communautés juives des USA et d'Europe à se mobiliser et à aider ces réfugiés, mais aucune aide ne leur a été apportée. Il s'est alors tourné vers son grand rival d'affaires, Victor Sassoon, pour le recruter pour la mission.

Kaufman raconte : «Elly Kadoorie dit à Victor Sassoon : « Victor, tu dois arrêter de faire le playboy, tu dois prendre la tête des opérations, tu dois aider ces réfugiés. Je te suivrai, mais c’est toi qui dois le faire ».

People freed from the Japanese detention camp in Shanghai.

Occidentaux après leur libération du camp de détention japonais à Shanghai en août 1945. Sur la pancarte : "La pensée du jour : "Amérique", parrain de conte de fée pour les amoureux de la liberté". Photo Hong Kong Heritage Project / Pen

Sassoon était apparemment surtout préoccupé par ce qui arriverait à ses entreprises si le Japon envahissait la Chine, et pas moins par le sort de sa famille à Londres en cas d'invasion allemande. Néanmoins, il y a adhéré. Comme il sied à un « playboy », il contacte nul autre que Charlie Chaplin, alors l'acteur principal de l'industrie cinématographique américaine, et lui demande d'organiser une collecte de fonds en 1937 aux USA pour les réfugiés de Shanghai. Chaplin accepte immédiatement et fait même don d'une partie des recettes de son film Le Dictateur à la cause.

« Victor Sassoon était une personne complexe. C'était un playboy, il était millionnaire, c'était un homme d'affaires avisé », dit Kaufman. « Il aimait aussi les célébrités. Il aimait être avec elles, il aimait se faire prendre en photo avec elles. Mais pendant la Seconde Guerre mondiale, il s'est vraiment montré à la hauteur. Et il a vraiment essayé d'utiliser son influence à Hollywood et partout ailleurs pour essayer de dénoncer les nazis et de trouver un moyen d'arrêter la tragédie qui se déroulait en Europe ».

La mobilisation des deux magnats ne s'est pas arrêtée à la collecte de fonds. « Lorsque les Japonais ont envahi la Chine et rejoint l'Allemagne en tant que puissance de l'Axe, les Sassoon  et les Kadoorie   ont uni leurs forces et réalisé l'un des miracles de la Seconde Guerre mondiale », raconte Kaufman dans son livre. « Alors que 18 000 Juifs européens parcouraient 8 000 km depuis Berlin et Vienne et affluaient à Shanghai fuyant le nazisme, Victor Sassoon négociait secrètement avec les Japonais tandis que les représentants nazis exhortaient les occupants japonais à entasser les réfugiés juifs sur des barges et à les faire couler au milieu de la rivière Huangpu. Ensemble, les Sassoon et les Kadoorie   ont fait quelque chose que les Juifs d'Europe et de Palestine et même des USA ne pouvaient pas faire : Ils ont protégé chaque réfugié juif qui mettait le pied dans leur ville, dont des milliers d'enfants ».

Sassoon a mené ses négociations - que Kaufman décrit en détail - avec un officier de l'armée japonaise nommé Koreshige Inuzuka, un antisémite véhément et un ardent défenseur d'Hitler qui a appelé les Juifs « la source des mauvaises pensées ». Mais Sassoon, l'homme d'affaires et la célébrité que l'on pensait être la personne la plus riche de Shanghai, a pris la mission en main. Il choyait Inuzuka avec des repas somptueux, l'impressionnait par sa richesse et invitait les officiers de l'armée japonaise à séjourner à ses frais à l'hôtel Cathay. En même temps, il a discuté des possibilités de coopération économique et des investissements possibles de la famille dans des entreprises japonaises. Sassoon fit croire à Inuzuka qu'assurer la sécurité des Juifs à Shanghai n'était rien moins que l'intérêt national du Japon.

Sassoon était une « figure de proue » et « disposé à collaborer », a rapporté Inuzuka à Tokyo. « La classe dirigeante des Juifs de Shanghai est devenue très pro-japonaise », écrit Kaufman.

Les deux hommes ont mené d'intenses négociations pendant deux ans, jusqu'à ce qu'en août 1939, le Japon annonce qu'il ne permettrait plus aux Juifs d'entrer à Shanghai. Cependant, les 15 000 Juifs qui étaient déjà arrivés, et les 3 000 autres qui étaient en route, ont été protégés. En fait, les familles Kadoorie et Sassoon les ont placés sous leur garde, les ont logés dans leurs hôtels et immeubles d'habitation, et leur ont fourni des repas chauds, des équipements de base, des soins médicaux et des vêtements. Par la suite, elles ont également aidé les nouveaux arrivants à trouver du travail et ont créé des écoles, des camps de jour, des programmes de musique et bien d'autres choses encore pour leurs enfants.

Mais en fin de compte, l'argent, le statut et les liens avec les Japonais n'ont aidé ni les deux familles ni la communauté juive de Shanghai. Les Japonais, qui en décembre 1941 ont déclaré la guerre aux USA en attaquant Pear Harbor, ont décidé de changer les règles du jeu à Shanghai. Ils ont exigé que Sassoon et d'autres dirigeants de la communauté juive dressent une liste de tous les réfugiés juifs de la ville. Peu après, des agents de la Gestapo ont fait une descente à Shanghai, ont mis fin à l'activité de l'école juive et ont arrêté Horace, l'un des deux fils de Kadoorie. Les Japonais s'emparent également de Hong Kong, où ils arrêtent Elly, le patriarche de la famille, ainsi que l'autre fils de Victor, Lawrence.

En raison de la mauvaise santé d'Elly - il avait 78 ans et souffrait d'un cancer de la prostate - les Japonais ont accepté de libérer les membres de la famille dans leur maison à Shanghai. Mais leur luxueux domaine, autrefois symbole de l'immense empire économique de la famille Kadoorie, est devenu une base japonaise. Les Kadoorie sont donc restés prisonniers dans leur propre maison pendant près de deux ans, de 1942 à 1944 ; Elly est mort plus tard en 1944.

La libération de Shanghai à la fin de la guerre signifia la liberté pour les familles Kadoorie et Sassoon également. Mais ce n'était qu'une situation temporaire. Les Américains ont libéré Shanghai, mais ont ensuite cédé le pouvoir au Parti nationaliste chinois, le Kuomintang, comme l'écrit Kaufman dans son livre : « La bulle dans laquelle les Kadoorie   et les Sassoon  vivaient depuis les années 1840 a disparu. Les Kadoorie   faisaient maintenant partie de Shanghai et, pour la première fois depuis plus de cent ans, les Chinois contrôlaient la ville entière ». Les familles ont fui devant cette évolution, car « les Chinois étaient devenus "très anti-étrangers", a dit Horace à Lawrence, qui s'en inquiétait ».

Kaufman résume : « La présence juive qui avait jadis façonné et animé Shanghai était en train de s'effacer ».

La révolution communiste est à l'origine de la divergence finale des chemins empruntés par les deux familles. Dès le début, les Sassoon avaient eu plus de succès, plus de richesse et plus d'influence que les Kadoorie, note Kaufman, mais ils n'avaient pas saisi l'ampleur de la menace que représentaient les communistes en Chine. À la suite de la révolution, qui a culminé en 1948, ils ont perdu toute leur fortune, qui avait été investie à Shanghai. Leur déclin a été douloureux, dit Kaufman. En effet, alors qu'ils étaient la cinquième ou la sixième famille la plus riche du monde dans les années 1930, les Sassoon ne font plus partie du monde des affaires aujourd'hui. Un de leurs descendants est enseignant, un autre est fonctionnaire au sein du gouvernement britannique, un troisième est devenu rabbin. Tous résident au Royaume-Uni.

« L'ironie est qu'au final, les Kadoorie   finissent par être beaucoup plus riches que les Sassoon », dit Kaufman. « Les Kadoorie   avaient transféré de l'argent à Hong Kong et en fait, à un moment donné, lorsque les Sassoon  quittent Shanghai et Hong Kong, les gens leur conseillent de conserver leurs biens à Hong Kong, mais ils ne le font pas. Et ils en vendent une partie aux Kadoorie , qui finissent par devenir milliardaires à cause de cela ».

« Les Kadoorie   sont lents et réguliers, ils construisent et construisent et finissent par surpasser les Sassoon. Alors que les Sassoon gagnent tout leur argent très tôt, deviennent l'une des familles les plus riches du monde dans les années 1930, puis le perdent. Les Kadoorie, en étant plus réfléchis et peut-être un peu moins impulsifs, finissent par avoir plus de succès à long terme. La valeur de la famille est aujourd'hui estimée à 13 milliards de dollars : elle contrôle toujours la compagnie d'électricité de Hong Kong ainsi que la chaîne Peninsula Hotels, qui sont considérés comme les hôtels les plus luxueux du monde. Il y a donc eu quelque chose comme un revers de fortune ».

NdT

*J’ai conservé la graphie anglaise des deux noms de familles : Kadoorie pour خضوري‎ (Khedouri) et Sassoon pour ساسون (Sassoun)

 

The Last Kings of Shanghai
The Rival Jewish Dynasties That Helped Create Modern China
By Jonathan Kaufman
Published by Viking Jun 02, 2020 | 384 Pages | 6 x 9 | ISBN 9780735224414

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Courtesy of Tlaxcala
Source: https://www.haaretz.com/middle-east-news/.premium.MAGAZINE-the-rival-iraqi-jewish-clans-who-changed-the-face-of-shanghai-1.8999365
Publication date of original article: 16/07/2020
URL of this page : http://www.tlaxcala-int.org/article.asp?reference=29343

 

 
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