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 10/12/2019 Tlaxcala, the international network of translators for linguistic diversity Tlaxcala's Manifesto  
English  
 ABYA YALA 
ABYA YALA / Salvare la palma da cera colombiana dall'estinzione
Date of publication at Tlaxcala: 14/11/2019
Original: Stalking the endangered wax palm in Colombia
Translations available: Español  Français 

Salvare la palma da cera colombiana dall'estinzione

Jennie Erin Smith

Translated by  Alba Canelli

 

L'albero nazionale colombiano, la palma da cera del Quindio, è in pericolo. Oggi, con il ritiro dei guerriglieri dopo decenni, gli scienziati stanno riscoprendo vaste foreste e si affrettano a studiarle e proteggerle.

Banconota da 100.000 pesos con l'immagine della palma da cera, emessa nel 2016

Nel 1991 Rodrigo Bernal, botanico specializzato in palme, si recava nel bacino del fiume Tochecito, un canyon di montagna isolato nella Colombia centrale, dove fu colto da un senso di apprensione.
 
Due esperti di palma erano in macchina con il dottor Bernal: la sua defunta moglie, la botanica Gloria Galeano, che ha lavorato con lui all'Università Nazionale della Colombia a Bogotà, e Andrew Henderson del Giardino Botanico di New York, che era in visita. Erano andati alla ricerca della palma di cera del Quindío, la palma più alta del mondo.
 
Le palme da cera hanno a lungo affascinato esploratori e botanici con la loro notevole altezza, alcune delle quali raggiungono i 60 metri. Fino alla scoperta delle sequoie giganti della California, le palme da cera erano considerate gli alberi più alti del mondo. Uno spesso strato di cera ricopre i loro tronchi, cosa che non si vede in altre palme, e vivono dove le palme non dovrebbero: sui pendii ghiacciati delle Ande, ad altitudini fino a 3.000 metri. Questo le ha rese notoriamente difficili da raccogliere e studiare. "Erano enormi palme emblematiche che nessuno conosceva bene", ha detto recentemente il dottor Henderson.
Distribuzione delle palme da cera in Colombia, secondo Galeano e Bernal, 2010

Distribuzione dei principali popolamenti di Ceroxylon nella Cordigliera Centrale.

La palma da cera del Quindio - la specie predominante in Colombia - è stata nominata albero nazionale del paese nel 1985, ma questa distinzione non è stata quasi mai accompagnata da protezione. Bernal e Galeano hanno avvertito, articolo dopo articolo, che le palme da cera erano in pericolo. Molte sono state abbandonate in pascoli e campi di ortaggi, resti di foreste distrutte. Le palme da cera non possono riprodursi al di fuori di una foresta: in pieno sole le loro giovani piante muoiono o vengono mangiate da mucche e maiali.

Nel più grande popolamento di palme conosciuto della Colombia, ne sono rimaste solo poche migliaia. Ma gli scienziati avevano sentito dire che c'erano centinaia di migliaia nascoste nel bacino del fiume Tochecito, rendendolo la più grande foresta di palme da cera del mondo, se la voce fosse stata vera. Il problema era che nessuno poteva raggiungere il posto in modo sicuro.
 
L'intero canyon, disse Bernal mentre guidava, era controllato dai guerriglieri delle Forze Armate Rivoluzionarie della Colombia, le FARC. Come scienziato sul campo che era spesso in angoli fuori dalla legge del paese, aveva incontrato gruppi armati ed era scappato illeso. Ma ora che il dottor Henderson era in macchina - uno straniero, un facile bersaglio per il rapimento - la solitudine divenne terrificante. "Ho messo la macchina in retromarcia così velocemente che l'ho danneggiata", ricorda.
 
Ma si erano avventurati abbastanza lontano da vedere e fotografare lussureggianti bancarelle di palme a cascata sulle montagne, i loro tronchi coperti di cera chiara che emergevano come fiammiferi dal buio sottobosco. Era lo stesso punto di vista che Alexander von Humboldt, l'esploratore tedesco dell'Ottocento, aveva ammirato nel 1801. Più tardi, descrive la vista come uno dei suoi viaggi più commoventi: "una foresta sopra una foresta, dove alte e sottili palme trafiggono il velo di foglie che le circonda".
 
Il dottor Bernal decise che se non poteva studiare le palme di Tochecito, avrebbe dovuto dimenticarle, "per cancellarle dalla mia mente". Il conflitto colombiano ha avuto questo effetto: ha creato spazi a cui era proibito anche solo pensare, spazi vuoti sulle mappe e nella mente delle persone.
 
Con sorpresa degli scienziati, sono riusciti a tornare a Tochecito nel 2012, dopo che l'esercito colombiano aveva cacciato le FARC. In assenza dei guerriglieri, hanno scoperto che gli ultimi popolamenti di palme da cera giganti erano di fronte a nuove e terribili minacce. Oggi, il dottor Bernal e i suoi colleghi stanno cercando di salvare le palme e studiarle allo stesso tempo.
 
Bernal e Sarnín sul campo. Foto Federico Rios Escobar/The New York Times

"Un posto in cui non potevi andare" 

Quando il Tochecito ha riacquistato la sicurezza, gli scienziati hanno avuto una nuova collaboratrice: María José Sanín, ora botanica dell'Università CES di Medellín. Per la dottoressa Sanín, di una generazione più giovane dei suoi mentori, il Tochecito non era altro che un'allettante foto fatta durante il loro viaggio interrotto nel 1991. "Mi hanno sempre detto che era un posto dove non si poteva andare", dice.
 
La maggior parte di ciò che si conosce della palma da cera proviene dai dottori Bernal, Galeano e Sanín, che collaborano tra loro o con ricercatori esterni. La dottoressa Galeano è morta di cancro nel 2016; da allora, il team di ricerca, precedentemente formato in trio, è principalmente un duo.
 
Il dottor Bernal, ora scienziato indipendente, ha lavorato a lungo sulla tassonomia, l'ecologia e la conservazione delle palme. L'anno scorso, la dottoressa Sanín e Blanca Martinez, una studentessa di silvicoltura dell'Università Nazionale di Bogotà, hanno riferito che una manciata di palme da cera a Tochecito aveva cambiato sesso, un fenomeno raro in natura.
 
"Avevamo seguito una palma femmina per un anno, e all'improvviso aveva un grappolo di fiori maschili", dice il dottor Bernal. Tali aberrazioni non possono essere osservate se c'è solo un piccolo popolamento di palme da studiare, "figuriamoci frutta secca e foglie in un erbario".
 
La Dott.sa Sanín ha iniziato la sua carriera con un'ampia monografia sul Ceroxylon, il genere a cui appartiene la palma da cera, tra una dozzina di specie dalla Bolivia al Venezuela. Recentemente si è occupata di biogeografia e diversità genetica nelle foreste di palme da cera, per le quali i campioni di Tochecito si sono rivelati essenziali.
 
Nel 2016, la dottoressa Sanín e i suoi colleghi hanno dimostrato che le palme da cera hanno sviluppato la loro curiosa tolleranza al freddo circa 12 milioni di anni fa, durante l'ascesa delle Ande. Oggi, sta usando gli studi molecolari delle palme per creare stime più accurate di quando diverse parti delle Ande hanno iniziato la loro ascesa - utilizzando una specie vivente per aiutare a risolvere un puzzle geologico.
           Frammento di foresta visto da Las Cruces nel 2014. Foto Rodrigo Bernal

Una strada chiamata Passo del Quindío

In epoca coloniale, una strada chiamata Passo del Quindío passava attraverso il Tochecito, di cui ancora oggi si possono vedere frammenti. Quando Alexander von Humboldt vi passò nel 1801, non incontrò stazioni o fattorie, ma solo boschi di palme da cera e mulattiere.

Circa 75 anni dopo, il botanico francese Édouard André venne a Tochecito per realizzare uno studio dettagliato delle palme descritte da Humboldt. Alloggiò in una proprietà chiamata Las Cruces, la cui casa era stata costruita interamente in tronchi di palma di cera, con un tetto di palma. Le candele che l'illuminavano erano fatte di cera di palma.
 
Las Cruces è ora la sede di una casa rustica per ospiti in mattoni e malta dove il dottor Bernal e i suoi colleghi soggiornano per le loro visite. I suoi proprietari ricordano con orrore le sparatorie che hanno avuto luogo dieci anni fa, quando l'esercito stava combattendo i guerriglieri.
 
Il portico di Las Cruces si apre su una vasta distesa di montagne alternativamente disboscate e boscate. Una mattina di recente, si potevano vedere le corone delle palme da cera che rompevano la linea delle nuvole, mentre una miriade di specie di uccelli - tucani, pappagalli, ghiandaie - si dirigevano verso i frutti rosso-arancio di questi alberi. I piccoli uccelli beccano i frutti e quelli grandi li ingoiano interi, poi rigurgitano i semi sul terreno.
 
Dietro la fattoria, un ripido pascolo di mucche si estendeva fino ad un bosco di tronchi bianchi e cerosi. Bernal e Sanín hanno camminato nella foresta e non hanno mai smesso di parlare di un progetto a cui stavano lavorando: l'aggiornamento di una guida alle palme colombiane, la cui prima edizione è stata pubblicata dai dottori Galeano e Bernal. Si aggiungono 28 specie, molte delle quali sono state recentemente identificate in regioni precedentemente in conflitto.
 
Il dottor Bernal si è fermato ad un albero e ha usato una moneta per togliere la cera da un tronco. E' crollato nella polvere quando è caduto, esponendo uno stelo verde liscio. Una volta rimossa la cera, scompare per sempre, anche se le palme non sembrano soffrirne. Il dottor Bernal si è chiesto a lungo se fosse la cera che i popoli precolombiani della regione usavano per realizzare gli stampi per le loro statuette d'oro: "Perché preoccuparsi di allevare le api quando tutto quello che devi fare è arrampicarti sugli alberi?"
 
Entrando in una radura, la dottoressa Sanín e il dottor Bernal scoprirono delle lettere incise nella cera di un tronco: "Morte alle FARC". Rimasero lì per un po' di tempo, valutando l'altezza della palma e della polvere di licheni che circondava il messaggio. Hanno capito che è stato scritto circa dieci anni fa, quando è arrivato l'esercito.
 

Ceroxylon quindiuense. A, portante; B-C, fusto; D, infiorescenza; E, infrutescenza; F, frutti e semi; G, piantina; H, pianta in stato giovanile (circa 10 anni) I. pianta a circa 20 anni. Foto Rodrigo Bernal.

Un santuario delle palme

Bernal e Sanín hanno contribuito alla conoscenza delle palme da cera, ma la loro conservazione rimane un obiettivo difficile da raggiungere.
 
L'unico santuario delle palme da cera della Colombia si trova vicino alla città del caffè di Jardín. È guidato da un gruppo di conservazione degli uccelli che ha lo scopo di proteggere il pappagallo dalle orecchie gialle, una specie in pericolo di estinzione che nidifica negli steli delle palme di cera. Il problema: le palme devono essere morte.
 
"Questa popolazione di palme è geriatrica e muore in massa", ha detto la dottoressa Sanín. "Fa bene ai pappagalli e agli ornitologi, ma è terribile per i botanici".
 
Nel 2012, gli scienziati hanno lavorato per proteggere circa 2.000 palme da cera nei pressi della città di Salento, in un luogo frequentato dai turisti, ma dove ci sono anche pesanti pascoli per il bestiame e la costante minaccia dell'attività mineraria. Essi contribuirono brevemente a rendere le palme da cera salentine una causa famosa. Ma il loro piano di conservazione dettagliato ha suscitato scarso interesse da parte delle autorità locali e dei proprietari terrieri.
 
Si sono subito rivolti al Tochecito, di nuovo accessibile, che aveva circa mezzo milione di palme che crescevano su terreni privati, e con meno proprietari da convincere. La valle era stata risparmiata dall'espansione del pascolo e delle miniere che probabilmente si sarebbe verificata se le FARC non l'avessero isolata per così tanto tempo.
 
Nel 2016, circa 13.000 combattenti delle FARC sono stati smobilitati dopo un accordo di pace con il governo colombiano. Anche se altri gruppi armati, compresi alcuni membri dissidenti delle FARC, rimangono una minaccia, l'accordo ha aperto intere parti del paese all'agricoltura, all'estrazione e alla conservazione - e ogni fazione lotta per avere la priorità.
 
Quell'anno, Bernal e Sanín proposero un santuario delle palme, sostenuto dal governo, che avrebbe protetto tutti i 32 kmq del bacino del fiume. Ma dopo 18 mesi di "incontri a Bogotà, incontri con i proprietari terrieri, incontri con il Ministero dell'Ambiente", la maggior parte dei proprietari terrieri di Tochecito ha lasciato il tavolo, ritenendo che le loro attività sarebbero state troppo limitate.
 
Le mucche non sono l'unica minaccia alle palme; un'azienda sudafricana spera ancora di aprire una grande miniera d'oro a cielo aperto sull'altro lato della valle. Un referendum locale ha interrotto i lavori sul progetto nel 2017, ma molti dubitano che sarà in grado di far fronte alle sfide legali, in particolare a causa delle notevoli risorse finanziarie dell'azienda e del sostegno del governo nazionale colombiano.
 
I pappagalli si nutrono dei frutti della palma. Foto Federico Rios Escobar/The New York Times

Benvenuti, turisti della palma da cera

Negli ultimi anni, alcune comunità rurali colombiane hanno rifiutato le grandi miniere, optando invece per l'agricoltura e, sempre più spesso, per il turismo.

Il dottor Bernal ha detto che nei primi anni del suo ritorno a Tochecito, non ha visto visitatori. La strada che la attraversava non appariva sulle mappe digitali; impraticabile per così tanto tempo se non per i guerriglieri, era stata quasi dimenticata.
 
Oggi, le jeep piene di giovani avventurieri, per lo più europei, percorrono ogni giorno questa strada. Gli allestitori di biciclette trasportano i clienti e le biciclette in una fattoria in cima a una collina, permettendo loro di godere di una vista spettacolare sul bosco mentre scendono.
 
Michael Pahle e Teresa Lüdde di Berlino si sono riposati su una scogliera erbosa con tempo nuvoloso in agosto, ammirando un fitto e nebbioso palmeto come parte della loro passeggiata in bicicletta. Il signor Pahle più tardi disse che riteneva che le palme più famose vicino a Salento sembravano "piuttosto sparse e tristi" al confronto.
 
Alcuni proprietari terrieri hanno reinventato le loro proprietà come riserve di palme da cera. Uno di loro chiede un modesto contributo di 1,50 dollari per la vista panoramica e serve spuntini. Un altro sta gradualmente eliminando le sue mandrie di bestiame e convertendosi ad accogliere turisti e ricercatori.
 
Ma lo spettro delle miniere non è mai lontano. Mentre gli scienziati lasciavano la valle, Sanín notò buche scavate da una pala nell'alto terrapieno di terra lungo la strada, il che indica una recente esplorazione.
 
Il dottor Bernal ha detto di credere che la migliore speranza per il Tochecito è quella di acquistare terreni per creare una catena contigua di santuari privati. Solo due grandi aree contengono un quarto delle palme, dice. Con quattro, la maggior parte della foresta potrebbe essere salvata.
 
Ha fermato brevemente la sua auto in fondo alla valle, dove un tempo si trovava il campo delle FARC. Non ne era rimasto quasi nulla, solo i resti di un orto che i guerriglieri un tempo mantenevano, in una radura che avevano usato come pista da ballo.
 


Dove passano le mucche, trapassa la palma . I turisti tedeschi saranno efficaci quanto le FARC nel preservare l'albero nazionale?

 





Courtesy of Tlaxcala
Source: https://www.nytimes.com/2019/11/05/science/colombia-wax-palms-biodiversity.html
Publication date of original article: 05/11/2019
URL of this page : http://www.tlaxcala-int.org/article.asp?reference=27443

 

Tags: AmbientePalma da ceraCeroxylon quindiuenseColombiaFARCAbya YalaDiversità biologicaEcocidio
 

 
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